Soccer vs USA.

La historia de USA con el soccer (denominación cariñosa que los propios fundadores ingleses dieron al football),es de altibajos a lo largo de su historia…con más bajos que altos.

Irónica es su presencia en los primeros Mundiales de fútbol, de los que estaban ausentes grandes selecciones de la época como Inglaterra,Escocia o España.En los dos primeros Mundiales de 1930 y 1934,los estadounidenses se presentaron con un equipo plagado de escoceses,debido a la nula presencia que ese deporte tenía entre los nativos.Su actuación en 1930 fue muy destacada al llegar hasta semifinales y lograr un tercer puesto,que sigue siendo el mejor resultado hasta la fecha para los yankis.

 

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Tras la II Guerra Mundial,USA presenta en Brasil 1950, el primer equipo que podríamos llamar “propio” en su historia en los Mundiales,pues solamente cuenta con tres extranjeros en sus filas (el goleador haitiano Joe Gaetjens,el belga Joseph Maca y el escocés Ed McIlvenny,que actuaba de capitán de USA),siendo la mayor parte de los componentes del seleccionado de St.Louis (Missouri).Para la Historia queda la victoria de los yankis a los ingleses por 1-0,en el primer encuentro.Aquel resultado causó una gran sorpresa y fue objeto de burlas a ambos lados del Océano.Sin embargo,no pasó a mayores,quedando USA eliminada en primera fase,avanzando Inglaterra que se encontraría  con la España de Zarra en cuartos de final.

 

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A partir de ahí… 40 años de silencio de USA,que no reaparecería en una fase final de un Mundial hasta Italia 90.

Pero volvamos otra vez a los años 50.En USA no existía una Liga de fútbol profesional que posibilitara la mejora del seleccionado y sus competiciones no eran más que Ligas amateurs sin ninguna posibilidad de éxito en un enfrentamiento contra equipos de países vecinos.Esto continúa así hasta finales de los años 60,cuando aprovechando el tirón del Mundial de Inglaterra 66,un grupo de empresarios deportivos e inversores privados apostó por la creación de una Liga profesional en EEUU.Es así como nace en 1968 la NASL (National American Soccer League).

 

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La repercusión mediática y social de la NASL es realmente baja,con una asistencia media a los estadios de 4000 espectadores en las 6 primeras temporadas de la Liga estadounidense.Con este mísero panorama,los dueños de los clubs y patrocinadores de la NASL apuestan por fichar a viejas glorias mundiales del fútbol para intentar dinamizar una Liga que parecía haber nacido muerta.Es así como a mediados de los años 70,empiezan a llegar nombres como Pelé,Beckenbauer o Johan Cruyff a la NASL,con un significativo aumento de asistencia a los estadios (14.000 espectadores de media).Sin embargo,a pesar de la aparente mejoría en el campeonato en cuanto a calidad y cantidad,la realidad es que las deudas se amontonan y los dueños se dan cuenta que la NASL es una Liga zombie,que solo sobrevive por la inyección continua de dólares.La situación va empeorando,hasta que en 1984 la primera Liga de fútbol profesional del país desaparece ,ante la indiferencia de la gran mayoría de los estadounidenses.

 

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El país más poderoso del Mundo no contaba ya con una Liga profesional en el deporte más practicado globalmente.Tras 5 años de “vacío legal futbolístico” se crea la “American Professional Soccer League”, que pretendía seguir los pasos de su antecesora y poner a los States en el panorama futbolístico mundial.La APSL desaparecería al cabo de unos años,pero le queda el mérito de haber agrupado a la mayoría de los jugadores que consiguieron la clasificación para Italia 90,cuarenta años después de la última participación estadounidense en las Copas del Mundo.

 

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En Italia 90,USA queda fuera en primera ronda al perder los tres partidos disputados.Aunque la actuación es muy discreta,la simple presencia en la fase final de un Mundial es vivida como un gran éxito por lo norteamericanos.Por aquel entonces,ya se sabía que ellos serían los anfitriones de la siguiente Copa Mundial de 1994.Tenían que profesionalizar el fútbol a marchas forzadas en el país.Y así es como nace a finales de 1993, la que hoy sigue siendo la Liga profesional de fútbol en USA,la Major League Soccer (MLS).

 

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La buena actuación de la selección “de las barras y estrellas” en su Mundial de 1994,produjo un incremento significativo de las licencias federativas en el país que vivió un “boom” en el soccer nunca antes visto.Aquel equipo (de pintoresca camiseta) con Tony Meola, Lalas,Cobi Jones,Tab Ramos, Dooley,Reyna,Caligiuri… se ganó el corazón de todos los aficionados e hizo pensar,que después de todo, podría haber esperanza para el soccer en USA.

 

 

La MLS,aunque aún en pañales, siguió escalando posiciones en competitividad,usando como ya habían hecho sus antecesores, el gancho de las viejas glorias futbolísticas europeas.Parecía que al fin,el soccer prendía en EEUU,que no ha dejado de estar en las fases finales de los Mundiales desde 1990.

 

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A pesar de la evidente mejoría del fútbol en ese país,aun le queda por dar el salto de nivel que haga de los States un equipo de élite entre los clásicos de este deporte.Se lleva hablando décadas de la llegada de EEUU a la élite,pero parece que no acaba nunca de llegar.Le queda mucho a ese país para lograr la calidad,infraestructuras,cultura futbolística e incluso hinchadas de los países dominadores del juego…y también les quedan por derrumbar muchos mitos que aún sobreviven en la sociedad estadounidense como “el soccer es un deporte de mujeres”,”el soccer es aburrido”, “el soccer solo triunfa en los países pobres” “para jugar a soccer no se necesitan cualidades atléticas”…y muchos otros prejuicios nacidos de la ignorancia sobre el juego e incluso del racismo,que hace que muchos estadounidenses desprecien el soccer al que tratan como “algo de mexicanos o de snobs pro-europeos”.

Quizá sea ese el mayor problema con el que cuenta el soccer en USA…los prejuicios de los propios estadounidenses.

 

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¿Ganará su particular duelo el soccer en EEUU en el siglo XXI? Como decía el bardo de Duluth, Bob Dylan… “the answer,my friend..it´s blowing in the wind”.

 

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